POR ADELE PETERS

O mercado de proteína de soro de leite, usada em tudo, desde biscoitos com alto teor de proteína e bebidas esportivas a jarros gigantes de proteína em pó para fisiculturistas, está crescendo rapidamente: com mais de US$9 bilhões em 2020, pode dobrar até 2027. Soro de leite é um subproduto da produção do queijo, mas em algum ponto, a demanda pode superar a oferta. Isso significa que queijo extra precisa ser produzido apenas para fazer soro de leite – somando aos demais impactos ambientais que vêm da criação de vacas.

Perfect Day, a startup de tecnologia de alimentos conhecida por fazer proteínas lácteas sem animais usadas em sorvetes — que até agora arrecadou mais de US$ 750 milhões em investimentos — está lançando proteína de soro de leite em pó como seu mais novo produto. “Temos a real nutrição, desempenho e funcionalidade da proteína de soro de leite, com todos os benefícios de ser livre de animais, o que antes só era possível com proteínas isoladas de ervilha e coisas assim”, disse Ryan Pandya, cofundador e CEO da Perfect Day . “Eles simplesmente não têm o mesmo gosto.”

A empresa usa fermentação de precisão, o que significa que os micróbios são projetados para produzir as proteínas em tanques de aço inoxidável semelhantes aos usados ​​em cervejarias. “Estamos usando fungos que são como fermento, e eles estão comendo carboidratos vegetais realmente simples, como o açúcar. Usando sua biologia interna, eles estão convertendo esse açúcar em qualquer produto que quisermos ”, diz ele. “E em nosso caso, estamos produzindo proteína de soro de leite que é molecularmente idêntica ao que as vacas fazem… aproveitando o mesmo tipo de biologia que as vacas usam, mas sem os quase mil kg de animais, e sem toda a lactose, hormônios, colesterol e outras coisas que acabam vindo junto”.

Em uma análise de ciclo de vida, a empresa calculou que seu processo de produção de proteína de soro de leite reduz as emissões de gases de efeito estufa entre 91% e 97% em comparação com a proteína do leite. Como a maioria das emissões do processo de fermentação vem da eletricidade, a pegada de carbono pode cair ainda mais se as fábricas que a empresa usa mudarem para energia totalmente renovável. 

O processo também reduz o uso de água entre 96% e 99%. Uma vez que o soro de leite é um subproduto da produção de queijo, no entanto, é possível argumentar que fazer o soro de forma diferente não diminuirá a pegada de carbono geral se o queijo fosse feito de qualquer maneira. O produto pode ter o maior impacto se a produção de laticínios cair à medida que a demanda por soro continua. (Produtos futuros da Perfect Day, como queijo produzidos sem animais e com gosto indistinguível do queijo real, podem ajudar a acelerar isso.)

Natreve, uma marca de bem estar, é a primeira a usar a proteína de soro de leite do Perfect Day em uma nova proteína em pó chamada Mooless, que contém 20 gramas de proteína e uma enzima digestiva em cada porção. A Natreve já oferece uma proteína em pó de base vegetal e outra feita com leite de vaca 100% alimentado com pasto, mas viu a necessidade de outra opção. “O que queríamos fazer é elevar essa oferta não apenas a uma potencial comunidade vegana, mas também a comunidades pescatarianas, flexitarianas e vegetarianas, para oferecer… algo que traga a sensação na boca, a essência da proteína do soro, os valores nutricionais, o alto perfil de aminoácidos, mas obviamente sem causar o mesmo impacto da produção animal ”.

(Crédito: Perfect Day)

O Perfect Day também está lançando uma marca chamada California Performance Company por meio de sua subsidiária, a The Urgent Company. O próprio lançamento de marcas, acredita a empresa, pode ajudar a acelerar a adoção pelo mercado. “Vemos nosso trabalho aqui como mais do que apenas criar produtos, ou mais do que apenas vender proteínas”, diz Pandya. “É construir uma categoria e realmente dar início ao movimento de condução para toda uma indústria que vemos [tem] o potencial de mudar o mundo.”

Embora o soro sem vaca comece com valor premium em comparação com o que você pode obter na loja, a empresa espera que ele caia à medida que a produção aumenta. (O soro tradicional também teve picos de preços recentemente: no início deste ano, por causa da escassez de soro, o preço do soro de leite dobrou.) “Temos sorte que muitas das eficiências que levam a uma melhor sustentabilidade para nós também resultam em literalmente mais carbono que teria ido para a atmosfera, se transformando em mais alimento ”, diz ele. “Portanto, vemos esta plataforma de fermentação de precisão como uma forma realmente econômica de longo prazo e eficiente em termos de recursos de fazer proteína.”

SOBRE A AUTORA

Adele Peters escreve para a Fast Company sobre soluções para os maiores problemas do mundo, do clima à falta de moradia. Ela já trabalhou em empresas como Good, BioLite e no Sustainable Products and Solutions da UC Berkeley, além de ter contribuído com o bestseller “Worldchanging: A User Guide for the 21st Century.”